Dr. Leonel Vela, Apasionado por la Escuela de Medicina y un Elemento Valioso para el Sur de Texas

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Mega Doctor News

Por Roberto Hugo Gonzalez

Durante años, el Dr. Leonel Vela, MD, MPH, ha trabajado diligentemente enseñando a estudiantes de medicina; esa es su pasión. Fue Decano Fundador del Centro Académico Regional de Salud (RAHC), un campus del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas en San Antonio iniciado en 2000 y con sede en Harlingen, Texas.

En ese tiempo, el Dr. Vela ocupó el cargo de Profesor Titular en el Departamento de Medicina Familiar y Comunitaria. En esta capacidad, dirigió los componentes de educación médica e investigación biomédica del RAHC.

Los años pasaron rápido, como primer Decano Regional, el Dr. Vela brindó liderazgo en el desarrollo y establecimiento de los campus de RAHC durante sus años de formación y durante los siguientes 16 años hasta que el RAHC hizo la transición a la nueva Escuela de Medicina de UTRGV.

No hace falta decir que es bien sabido lo orgullosa que se siente la comunidad del Sur de Texas de tener esta institución médica en un área que ha estado muy desatendida. Muchos pensaron que la creación de la Escuela de Medicina en el Valle es un sueño hecho realidad.

Este año, la institución tuvo su primera graduación de clase autónoma en medio de la pandemia de COVID-19. Aún así, el Dr. Vela dijo con orgullo a Mega Doctor News, “No quitó importancia al significado profundo de este acontecimiento histórico, de tener nuestra primera graduación de la escuela de medicina en el Valle”.

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El Dr. Vela, Decano Asociado Principal de Recursos Educativos de la Escuela de Medicina y Vicepresidente Asociado Principal de Educación, dijo que la ceremonia virtual fue una forma única de reconocer a la clase autónoma de la Escuela de Medicina.

El Dr. Vela ha sido un médico certificado por la junta durante más de veinticinco años. Recibió títulos universitarios de la Universidad de Stanford y un título médico del Colegio de Medicina Baylor. Realizó estudios de posgrado en la Universidad de Harvard, donde recibió una Maestría en Salud Pública y fue Becario Kellogg en Política y Gestión de la Salud. Completó una beca de dos años en Medicina Comunitaria y una formación de posgrado en Medicina Preventiva; es Diplomado de la Junta Americana de Medicina Preventiva.

La verdad del asunto es que nada de esto ha sido fácil; los líderes del Sur de Texas también dedicaron tiempo, dinero y esfuerzo para que esto sucediera. Y como siempre, la financiación ha sido el desafío. Pero incluso con muchos obstáculos, la escuela de medicina está ahora en pleno apogeo y los estudiantes de medicina se gradúan. ¡Increíble!

Para dar una breve cronología antes de la transición, RAHC fue creado para estudiantes en su tercer y cuarto año de la escuela de medicina. Los primeros dos años se completaron en San Antonio, los años de ciencias básicas, “Los estudiantes vendrían al RAHC para su tercer y cuarto año de su educación de capacitación clínica”.

El Dr. Vela dijo: “Cuando se estableció la escuela de medicina de la UTRGV, incluyó la educación completa de la escuela de medicina; primero, segundo, tercero y cuarto año”. Señaló que la Escuela de medicina ofrece el núcleo de programas de residencia, especialidades como cirugía, ginecología, medicina familiar, medicina interna y psiquiatría.

“Estamos agregando nuevas especialidades y subespecialidades en medicina interna, por lo que está creciendo significativamente”. También mencionó que “los estudiantes de medicina vienen aquí con un interés sustancial en la atención primaria”.

“Creo en la misión de la escuela, que se enfoca en abordar las prioridades de atención y los desafíos de la atención médica en el Valle”. Continuó: “La misión de la escuela de medicina se basa en gran medida en la atención primaria, enfocándose en la prevención, y los estudiantes que vienen a nuestra escuela de medicina ya vienen con ese interés”.

“Además”, dijo, “los estudiantes están interesados en llegar a una escuela de medicina con ese enfoque holístico de la educación que no es solo cuidados intensivos, que es muy importante. Preparamos a los estudiantes para que atiendan a pacientes con enfermedades graves y para que sean médicos completos”.

El Dr. Vela dijo que los estudiantes de medicina que asisten a la Escuela de Medicina de la UTRGV son en su mayoría de Texas, alrededor del noventa por ciento, y la mayoría son del Valle del Río Grande. Reconoce que la escuela hace una diferencia positiva significativa. “Estudiantes como yo, años atrás, tuve que dejar el Valle para estudiar, no tenía opciones, lo mismo ocurre con muchos otros estudiantes que aspiran a una carrera médica. Ahora, los estudiantes pueden perseguir sus sueños de ser médicos sin dejar el área.”

El Dr. Vela es un profesional dedicado y siente alegría al hacer lo que hace. Nació y creció en el área de San Juan y Pharr, Texas.

“En cierto sentido, hemos cerrado el círculo; dados los sueños de los líderes anteriores y cómo hablarían sobre la necesidad de una escuela de medicina en el Valle. Su sueño era tener algún día una oportunidad para los jóvenes interesados en la medicina”. Dijo: “Hoy tenemos todo el espectro de oportunidades, no es necesario que nos vayamos del Valle”.

“Entre paréntesis, vimos la primera clase que se graduó en mayo de nuestra clase autónoma. Tuvimos 38 graduados. Todos fueron aceptados en residencias en todo el país”.

Dijo que el sistema de estructura de educación médica en el Valle se ha expandido hasta donde hay mucha más disponibilidad de especialidades y subespecialidades que antes. Hasta donde él sabe, la escuela de medicina ciertamente ha sido un nexo importante para eso.

Según él, estos especialistas y subespecialistas quieren ser parte de un modelo de educación formativa. “Realmente quieren ser una empresa que incluya no solo la atención clínica, sino también la enseñanza de nuevos estudiantes y residentes”. Añadió: “Quieren estar en un entorno de práctica de su especialidad, y también ser parte de las oportunidades de enseñanza e investigación”.

El Dr. Vela dijo que antes, el Valle era el receptor pasivo de nuevos conocimientos. Revistas de renombre publicaban investigaciones de otras instituciones o facultades de medicina. Ahora, el Valle está generando nuevas experiencias para el resto del país y el mundo. Dijo: “La investigación que estamos realizando aquí, la estamos publicando en importantes revistas de prestigio. Es cierto, eso es exactamente lo que está sucediendo”.

Es reconfortante escucharlo hablar sobre las actividades en una escuela de medicina de cuatro años de antigüedad. También dijo que tienen miles de aplicaciones de estudiantes que solicitan unirse a la escuela. “No podemos tomarlos a todos. Es imposible”. Dijo: “Eso es lo suficientemente doloroso para cualquier escuela de medicina, porque hay muchas personas jóvenes calificadas, pero no hay suficientes oportunidades para todos”.

También dijo: “Hemos podido contratar profesores excelentes de todo el país. Ha sido muy gratificante”.

Vida personal

¿Tiene usted alguien en su familia siguiendo sus pasos?

“Sí. Tengo cuatro hijos y tres de ellos siguen una carrera de salud. Adrián está estudiando medicina. Mi hija Clarissa se graduó recientemente con un doctorado en farmacia. Isaac está cursando un doctorado en fisioterapia. Mi cuarto hijo, Leonel, Jr. está en la escuela de leyes”, dijo con orgullo.

¿Tiene usted algún pasatiempo?

“Oh, sí. Toco la guitarra. Me encanta tocar la guitarra y la música de todo tipo. Solía tocar en una banda, así que siempre me ha gustado la música”.

Más sobre el Dr. Leonel Vela:

Las publicaciones, presentaciones profesionales y membresías de comités del Dr. Vela se han enfocado en Educación Médica, tuberculosis, diabetes, salud de migrantes, salud fronteriza y telemedicina. Anteriormente presidió el Consejo Asesor Nacional de Salud de Migrantes para la Secretaría de Salud de los Estados Unidos. Recibió el premio “Plate of Bounty” de la Sucursal Migrant Head Start de la Secretaría de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos.

El Dr. Vela fue honrado por el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad Texas Tech como el receptor del Premio Visionario de Salud Rural y fue miembro inaugural de la prestigiosa Academia de Educación en Ciencias de la Salud UT System Kenneth I. Shine M.D. de la Escuela de Medicina de UTRGV.

“Lo que me trae una gran sensación de alegría y satisfacción es haber sido testigo de cómo los estudiantes de la Clase Autónoma de 2020 terminan su viaje en la escuela de medicina y hacen la transición a sus programas de residencia”, afirmó el Dr. Leonel Vela.

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